Ramon Casas and Pere Romeu on a Tandem (1897), oljemaleri av Ramon Casas. 188 × 215,5 cm. Museu Nacional d’Art de Catalunya. Foto: Ralf Roletschek

Plakater med disse to herrene på tandemsykkel er et velkjent syn i Barcelonas bybilde. Det opprinnelige maleriet, Ramon Casas and Pere Romeu on a Tandem, ble laget spesielt til etablissementet Els Quatre Gats (De fire kattene) da stedet åpnet i 1897. Kunstneren var den veletablerte portret-tmaleren og illustratøren Ramon Casas. Det var hans venn Pere Romeu – idérik, men pengelens bohem, nylig hjemvendt fra Paris og engasjement på Chat Noir – som begeistret hadde presentert ham for ideen om å lage en kafé/scene/galleri i det nyoppførte Casa Martí i sentrum av Barcelona. Byens eget Chat Noir! Casas og kunstnerne Santiago Rusiñol og Miguel Utrillo ble med på moroa, og snart kunne de fire åpne baren i det som skulle bli regionens legendariske kunstnerkafé Els Quatre Gats. På katalansk er «quatre gats» et uttrykk for en liten gruppe outsidere/eksentrikere. Og gjestene lot ikke vente på seg; kunstnere, forfattere, musikere og opprørske akademikere. Stedet ble sentrum for den særegne katalanske modernismen, preget av så vel art noveau som gotisk stil, tydelig fransk innflytelse og en utpreget regional patriotisme. Her ble det snakket katalansk! Også Pablo Picasso behersket dette språket da han begynte å frekventere Els Quatre Gats, 17 år gammel. Han flyttet med familien fra Malaga til Barcelona i 1895 da han var 14. Året etter fikk han antatt to bilder på en offentlig utstilling i byen. På Els Quatre Gats traff han erfarne kunstnere han beundret og lærte av. Men direkte ydmyk var han neppe, heller ikke i ung alder: På en og samme tegning av flamencodansere skrev han 12 signaturer, «Picasso» 10 ganger, så «Yo Picasso» (Jeg, Picasso) og «Yo el Rey» (Jeg, kongen). Men han signerte tross alt ikke med hele sitt imponerende døpenavn: Pablo Diego José Francisco de Paula Juan Nepomuceno María de los Remedios Cipriano de la Santísima Trinidad Ruiz y Picasso, det skal han ha! Det var på Els Quatre Gats han hadde sin første separatutstilling, 25 portretter – kulltegninger og akvareller. Og han designet forsiden til kafeens meny. Like ved ligger Avinyó-gaten med sine bordeller. Det var her, og ikke i franske Avignon, den unge Pablo fikk erfaring og inspirasjon til sitt kjente maleri Les Demoiselles d’Avignon (1907) med fem prostituerte kvinner.

Els Quatre Gats’ glanstid ble kort og intens. I 1903 måtte den stenge, blant annet fordi eiernes hjerterom for ubemidlede gjester førte til bunnskrapt kasse. Kunstverkene i kafeens eie havnet hos private samlere og Museu Nacional d’Art de Catalunya. Først i 1978 åpnet Els Quatre Gats som kafé igjen, og i 1989 var den fullstendig restaurert – med kopier av de mest kjente kunstverkene på veggene. At Carlos Ruiz Zofón i den gåtefulle romanen Vindens skygge (2002) forteller om flere besøk på Els Quatre Gats mellom 1945 og 1954, gir historien et ekstra lag av mystikk … sto døren på gløtt likevel?